Animais de serviço e crianças com necessidades especiais

Animais de serviço e crianças com necessidades especiais

Animais de serviço e crianças com necessidades especiais

Suzanne Williams sabia que ter um animal de serviço mudaria a vida de sua filha. Ela simplesmente não esperava quanto.

Há quatro anos, a mãe de Canton viajou com sua filha de 9 anos, Erinne, que está confinada a uma cadeira de rodas, a Canine Assistants na Geórgia, para participar de um programa de treinamento intensivo de duas semanas que combina com pessoas com necessidades especiais e animais de serviço altamente treinados. Ela imaginou que Erinne passaria a amar o cachorro que se tornaria parte de suas vidas – os animais sempre adorados de Erinne. Ela também pensou que o cachorro ajudaria Erinne a se tornar mais independente e até a fazer amigos com mais facilidade.

O que Williams não contava era que, à medida que o vínculo de Erinne com seu animal de serviço crescia, sua personalidade mudou. “Isso não era algo que eu esperava”, diz Williams. «(Erinne) agora mais assertivo e disposto a conversar com as pessoas. Ela é apenas mais extrovertida do que costumava ser.

Enquanto muitas pessoas pensam nos cães de serviço como ajudando nas tarefas diárias, o relacionamento entre o indivíduo e o animal tem o potencial de ir muito além da assistência física. Especialmente quando se trata de crianças.

Ter um companheiro canino pode ajudar as crianças não apenas a fazer amigos, mas também a evitar a solidão, explica Meghan Hopkins, coordenadora de cuidados posteriores da Canine Assistants, uma organização sem fins lucrativos. Com a confiança de saber que eles têm um companheiro dedicado, as crianças com animais de serviço geralmente se sentem mais capazes de participar durante a escola e procurar colegas de classe.

“Inicialmente, com Erinne e Latte (seu animal de serviço), era um tipo de relacionamento de 1 + 1 = 2”, diz Williams. «Mas agora o relacionamento deles assumiu uma equação totalmente diferente. É mais como 1/2 + 1/2 = 1. »

Diagnóstico de Erinne

Embora tenha havido algumas complicações durante o parto, Erinne Rose Williams parecia perfeitamente saudável quando nasceu em 16 de maio de 1997. Mas, quando Erinne ficou mais velha, sua mãe percebeu a dificuldade de mobilidade da filha.

Ao contrário dos dois filhos mais velhos de Williams, Erinne não estava se levantando e optou por ficar de barriga para engatinhar – apesar de ter aprendido a se mexer com as mãos e os joelhos. Preocupado, Williams procurou o conselho do pediatra de Erinne e, em seguida, vários especialistas. Por fim, uma neurologista pediátrica conseguiu diagnosticar a condição de Erinne: ela tem atrofia muscular espinhal, ou SMA.

Erinne foi hospitalizada mais de 22 vezes e passou por pelo menos tantas cirurgias para ajudar a estabilizar sua condição.

De acordo com a Funda̤̣o de Atrofia Muscular Espinhal, esse dist̼rbio ocorre em apenas 1 em 6.000 beb̻s Рou em 1 em 10.000. Dependendo da gravidade, as crian̤as podem viver na idade adulta.

Quando Erinne tinha 5 anos, Williams começou a pesquisar animais de serviço. Ela descobriu que poucas organizações oferecem animais para crianças, salientando que os jovens podem não ter habilidade suficiente para treiná-los adequadamente e que os animais se tornariam animais de estimação. Williams encontrou duas organizações dispostas – uma em Ohio e a outra Canine Assistants na Geórgia. Depois de preencher a papelada necessária, eles esperaram. Nessa época, Erinne tinha 6 anos.

Três anos depois, em março de 2006, Williams e sua filha viajaram para os Canine Assistants na Geórgia, na esperança de encontrar o animal de serviço certo para Erinne.

Fazendo a partida

Encontrar o animal de serviço certo não é simplesmente uma questão de escolher um cachorro.

Organizações como os assistentes caninos criam e treinam animais especificamente para ajudar as pessoas com deficiência em uma variedade de tarefas. Quando os animais de serviço estiverem prontos para serem colocados com uma pessoa com deficiência, eles conhecerão 85 comandos diferentes. De fato, os animais dos Canine Assistants começam o treinamento com apenas dois dias e continuam por um ano e meio.

Durante o treinamento, os animais de serviço formam um vínculo com seu treinador, que precisará ser transferido para o novo proprietário. Essa conexão indescritível entre animal e pessoa é algo que não pode ser ensinado – é algo que tem que acontecer quando cachorro e pessoa trabalham juntos.

Nos assistentes caninos, os candidatos participam de um campo de treinamento de duas semanas para aprender a maneira correta de trabalhar com um animal de serviço e para dar comandos que o cão pode seguir. Naqueles primeiros dias no acampamento, Williams diz que era algo como namoro rápido para Erinne. Nos primeiros dias, Erinne, 9 anos, trabalhou com 14 cães diferentes. Os treinadores já haviam eliminado vários cães antes de Erinne trabalhar com cães selecionados durante o acampamento.

«Fazemos perfis pessoais de todos os cães nascidos aqui», explica Hopkins. “Não temos uma pessoa para experimentar todos os cães.” Analisando o questionário de um candidato e as informações sobre as personalidades do cão, os treinadores são capazes de restringir qual animal provavelmente funcionaria melhor.

“O cão se tornará uma extensão da pessoa, então você quer combinar personalidades semelhantes.”

Os candidatos vêm ao acampamento sabendo que não podem sair com um animal de serviço. O processo de correspondência é intenso, pois os candidatos precisam estudar e aprender sobre como trabalhar com animais; os animais trabalham com vários indivíduos para determinar uma correspondência.

Latte, um gentil golden retriever de 18 kg, foi o último cachorro com quem Erinne foi designada para trabalhar. “Ainda me lembro que Erinne havia dito que queria um cachorro que não se importaria de ser tocado e segurado”, diz Hopkins. «Quando ela se encontrou com Latte, eles tinham uma conexão muito forte – isso é impressionante pela forma como ela era jovem. Latte apenas se inclinou para ela.

A Canine Assistants, fundada em 1991, colocou mais de 1.000 cães com pessoas com deficiência. A cada ano, eles colocam cerca de 80 cães com indivíduos; mais e mais são crianças. Este ano, Hopkins prevê que cerca de metade de seus animais de serviço irá para menores de 16 anos.

A colocação de animais de serviço com crianças pode ser especialmente difícil porque o cão precisa ver a criança como o alfa ou a pessoa responsável; não é o pai. Forjar essa conexão requer o tipo certo de indivíduo – e cachorro. Muitas vezes, os pais precisam estar muito envolvidos no treinamento do cão.

Depois que o indivíduo e o animal de serviço deixam o acampamento, o trabalho não termina. Os indivíduos precisam trabalhar constantemente com seus animais para garantir que eles escutem – e obedeçam – aos comandos.

Animal de serviço, amigo, colega de classe

Colocar um animal de serviço com uma criança pode fazer mais do que apenas ajudar na independência: os cães ajudam as crianças a fazer amigos com mais facilidade e, mais do que isso, permitem que outras pessoas enxerguem a deficiência de uma criança.

“Se você pensar bem, quando uma criança está em uma cadeira de rodas, ela é capaz de fazer amigos – mas todos os amigos vão brincar no playground e a criança na cadeira de rodas é deixada sozinha”, explica Hopkins. «Mas com o animal de serviço, (a criança) nunca está sozinha novamente. O cachorro não vê a cadeira de rodas. Ele está preocupado apenas com o que está por dentro.

Hopkins também aponta que, para as crianças, ver um cachorro na escola é “legal”; a criança com deficiência não é mais a “criança na cadeira de rodas”, mas a criança com o cachorro. “O cão pode quebrar barreiras sociais.”

Para Erinne e Latte, o ajuste na vida escolar veio em etapas. Isso permitiu que o pessoal da escola, alunos, professores e Erinne e Latte facilitassem a transição. No início, Latte frequentava a terceira série com Erinne por uma hora por dia e trabalhava até quatro horas por dia, antes que as férias de verão da escola dessem ao casal mais tempo para trabalharem juntas. Na quarta série, Latte seguia no ônibus escolar com Erinne e frequentava o dia inteiro, todos os dias.

Na escola, Latte usa um colete que diz: “Não me agrade, estou trabalhando”, para que outros alunos entendam que Latte não é um animal de estimação comum. Agora que Erinne progrediu no treinamento de Latte e ambos se tornaram mais confortáveis ​​e confiantes na escola, Erinne permite que os alunos subam e façam carinho em Latte.

Quando Erinne foi para a East Middle School, em Plymouth, para a sexta série, a diretora assistente Tara Botosan queria fazer com que os dois se sentissem bem-vindos – mas ela também sabia que os alunos precisariam entender o relacionamento. Durante a assembléia de abertura, Erinne e Latte foram apresentados. Os alunos entenderam que Latte não era um animal de estimação: quando ela estava na escola, estava trabalhando e eles precisavam tratá-la como um animal de serviço.

Outras preocupações foram rapidamente esclarecidas – um membro da equipe alérgico a cães nunca deveria estar na mesma parte do edifício que Erinne e Latte; A enfermeira de Erinne leva Latte para uma pausa ocasional; e, quanto aos latidos, Botosan nunca ouviu um pio sair de Latte – que muitas vezes pode ser encontrado dormindo aos pés de Erinne durante o horário das aulas.

“A própria Erinne é extremamente gentil”, diz Botosan. Mas ela também observou que, com Latte a reboque, as crianças estão mais aptas a se aproximar de Erinne. «Algumas crianças nunca viram alguém em cadeira de rodas antes, então Latte as ajuda a enxergar além disso. Eles são um pacote. Botosan ressalta que, quando os dois se separam – por exemplo, durante fotos da escola – Latte fica infeliz.

“Se houver Erinne a qualquer momento, Latte está perdido. Ela enlouquece olhando em volta e tentando encontrá-la. O relacionamento deles é muito, muito doce.

Williams fica desconfortável quando pensa no que está por vir no próximo ano – um campus do ensino médio com três escolas e mais de 6.000 alunos no distrito escolar de Plymouth-Canton, com a filha tentando descobrir o caminho.

Ainda assim, ela confia que, com Latte ao seu lado, Erinne poderá navegar pelo ensino médio, fazendo o que todos os estudantes do ensino médio fazem: fazer amigos, fazer testes, assistir aulas – apenas com um companheiro peludo não tão pequeno Socorro.