contadores Saltar al contenido

Neurotransmissor ligado ao prazer e recompensa no cérebro

Orexin, também conhecido como hipocretina, é um neurotransmissor descoberto em 1998, produzido na região hipotálamo do cérebro envolvida na vigília e na excitação.

Devido ao seu papel relacionado ao sono, a orexin tem sido alvo de tratamento para distúrbios do sono. Medicamentos conhecidos como "antagonistas dos receptores da orexina" foram desenvolvidos para bloquear a sinalização da substância química no cérebro e promover o sono.

Como o orexin tem um papel importante em nos manter acordados e alertas, o bloqueio de seus efeitos pode potencialmente melhorar o sono. A Administração de Alimentos e Medicamentos dos EUA aprovou o suborexante (Belsomra), um antagonista do receptor de orexina, como um auxílio para dormir.

Os cientistas descobriram que a orexina também pode desempenhar um papel na busca de recompensa, recaída de drogas e dependência e, portanto, pode levar a novos tratamentos para a dependência de drogas.

Os pesquisadores descobriram que os neurônios orexin se estendem para as regiões do cérebro ligadas a vias de recompensa, sugerindo que esses transmissores podem desempenhar um papel na motivação e no comportamento de busca de recompensas.

A pesquisadora da Penn State, Glenda Harris, Ph.D., trabalhando com Gary Aston-Jones, Ph.D., no Departamento de Psiquiatria, investigou a relação entre orexin e busca de recompensas estudando a função de orexin em ratos usando um teste comportamental destinado a imitando a procura de recompensa por alimentos e drogas e a recaída de drogas.

"O hipotálamo lateral está vinculado à recompensa e ao prazer há décadas, mas os circuitos e produtos químicos específicos envolvidos são ilusórios", diz Aston-Jones. "Esta é a primeira indicação de que o neuropeptídeo orexin é um elemento crítico na busca de recompensas e na dependência de drogas. Esses resultados fornecem um novo e específico alvo para o desenvolvimento de novas abordagens para o tratamento de dependência, obesidade e outros distúrbios associados ao processamento de recompensas disfuncional".

Os pesquisadores descobriram uma forte ligação entre a ativação dos neurônios da orexina no hipotálamo lateral e a busca de recompensa por morfina, cocaína e alimentos. Eles descobriram que os níveis mais altos de atividade nos neurônios da orexina apareciam em ratos, demonstrando o maior nível de busca de recompensa.

Ativando e desativando a procura de drogas

O estudo revelou uma associação entre orexinas e as vias de recompensa dos ratos de laboratório de três maneiras:

  • A ativação dos neurônios da orexina está relacionada às preferências dos ratos por pistas associadas às recompensas de medicamentos e alimentos
  • A ativação química dos neurônios da orexina restabeleceu um comportamento de busca por drogas extinto
  • A injeção direta de orexin restabeleceu o comportamento de busca por drogas.

Além disso, quando os pesquisadores deram aos ratos um antagonista específico da orexina, o aprendizado inicial dos animais sobre uma preferência por medicamentos e o restabelecimento do comportamento extinto de busca por drogas foram bloqueados.

A busca de recompensa pode ser extinta

"Devido à relação entre a ativação da orexina e o restabelecimento do comportamento de busca de recompensas, esses achados podem ter implicações para a compreensão da recaída do consumo de drogas em humanos", escreveram os pesquisadores. "A busca de recompensa de um animal pode ser extinta ao longo do tempo, expondo-o repetidamente ao ambiente que possui pistas relacionadas a drogas sem as recompensas anteriores."

"Depois de extinguir a busca por recompensas, apresentar um estímulo anteriormente associado à droga levará os animais a retomar rapidamente a busca por recompensa, semelhante ao que acontece quando os seres humanos sofrem uma recaída", disseram eles.

Novo alvo para o desenvolvimento de tratamento

Usando um neuropeptídeo que ativa neurônios da orexina no hipotálamo lateral, Harris e seus colegas conseguiram restabelecer a procura de drogas nos ratos cujo comportamento de busca de drogas foi extinto anteriormente.

"Essas descobertas indicam um novo conjunto de neurônios e receptores neuronais associados que são críticos no processamento da recompensa consumidora", diz Aston-Jones. "Isso fornece um novo alvo para o desenvolvimento de drogas para tratar distúrbios do processamento de recompensas, como dependência de drogas e álcool, tabagismo e obesidade".