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Como o vício sequestra o cérebro

Como o vício sequestra o cérebro

Um artigo da Harvard Health

Novas idéias sobre as causas do vício

O vício envolve um desejo intenso por algo, perda de controle sobre seu uso e envolvimento contínuo com ele, apesar das consequências adversas. O vício muda o cérebro, primeiro subvertendo a maneira como registra o prazer e depois corrompendo outros impulsos normais, como aprendizado e motivação. Embora quebrar um vício seja difícil, isso pode ser feito.

O que causa dependência?

A palavra vício é derivada de um termo latino para escravizado ou vinculado a. Qualquer um que tenha se esforçado para superar um vício ou tentado ajudar alguém a entender o porquê.

O vício exerce uma influência longa e poderosa sobre o cérebro, que se manifesta de três maneiras distintas: desejo pelo objeto do vício, perda de controle sobre seu uso e envolvimento contínuo com ele, apesar das consequências adversas.

Por muitos anos, os especialistas acreditavam que apenas álcool e drogas poderosas poderiam causar dependência. As tecnologias de neuroimagem e pesquisas mais recentes, no entanto, mostraram que certas atividades agradáveis, como jogos de azar, compras e sexo, também podem cooptar o cérebro.

Embora um manual de diagn√≥stico padr√£o dos EUA (o Manual Diagn√≥stico e Estat√≠stico de Transtornos Mentais, quarta edi√ß√£o ou DSM-IV) descreve v√°rios v√≠cios, cada um vinculado a uma subst√Ęncia ou atividade espec√≠fica, est√° surgindo um consenso de que eles podem representar express√Ķes m√ļltiplas de um processo cerebral subjacente comum.

Novas idéias sobre um problema comum

Ninguém começa a tentar desenvolver um vício, mas muitas pessoas são pegas em sua armadilha. Considere as estatísticas mais recentes do governo:

  • Quase 23 milh√Ķes de americanos – quase um em cada 10 s√£o viciados em √°lcool ou outras drogas.
  • Mais de dois ter√ßos das pessoas com depend√™ncia abusam de √°lcool.
  • Os tr√™s principais medicamentos que causam depend√™ncia s√£o maconha, analg√©sicos opi√≥ides (narc√≥ticos) e coca√≠na.

Na década de 1930, quando os pesquisadores começaram a investigar o que causava comportamentos viciantes, eles acreditavam que as pessoas que desenvolviam vícios eram de alguma forma moralmente defeituosas ou com falta de força de vontade. Superar o vício, eles pensavam, envolvia punir os malvados ou, alternativamente, incentivá-los a reunir a vontade de quebrar um hábito.

O consenso cient√≠fico mudou desde ent√£o. Hoje reconhecemos o v√≠cio como uma doen√ßa cr√īnica que altera a estrutura e a fun√ß√£o do c√©rebro. Assim como as doen√ßas cardiovasculares danificam o cora√ß√£o e o diabetes prejudica o p√Ęncreas, o v√≠cio sequestra o c√©rebro. Isso acontece quando o c√©rebro passa por uma s√©rie de mudan√ßas, come√ßando com o reconhecimento do prazer e terminando com um impulso em dire√ß√£o ao comportamento compulsivo.

Princípio do prazer

O c√©rebro registra todos os prazeres da mesma maneira, sejam eles origin√°rios de uma droga psicoativa, uma recompensa monet√°ria, um encontro sexual ou uma refei√ß√£o satisfat√≥ria. No c√©rebro, o prazer tem uma assinatura distinta: a libera√ß√£o do neurotransmissor dopamina no n√ļcleo accumbens, um aglomerado de c√©lulas nervosas por baixo do c√≥rtex cerebral (ver ilustra√ß√£o). A libera√ß√£o de dopamina no n√ļcleo accumbens est√° t√£o constantemente ligada ao prazer que os neurocientistas se referem √† regi√£o como o centro de prazer do c√©rebro.

Todas as drogas de abuso, da nicotina √† hero√≠na, causam uma onda particularmente poderosa de dopamina no n√ļcleo accumbens. A probabilidade de o uso de um medicamento ou a participa√ß√£o em uma atividade gratificante levar ao v√≠cio est√° diretamente ligada √† velocidade com que promove a libera√ß√£o de dopamina, a intensidade dessa libera√ß√£o e a confiabilidade dessa libera√ß√£o.

Mesmo tomar o mesmo medicamento através de diferentes métodos de administração pode influenciar a probabilidade de levar ao vício. Fumar uma droga ou injetá-la por via intravenosa, em vez de ingeri-la como uma pílula, por exemplo, geralmente produz um sinal de dopamina mais rápido e mais forte e é mais provável que leve ao uso indevido de drogas.

Centro de recompensa do cérebro

Drogas viciantes fornecem um atalho para o sistema de recompensa do c√©rebro inundando o n√ļcleo accumbens com dopamina. O hipocampo relembra essa r√°pida sensa√ß√£o de satisfa√ß√£o e a am√≠gdala cria uma resposta condicionada a certos est√≠mulos.

Processo de aprendizado

Os cientistas acreditavam que a experi√™ncia do prazer por si s√≥ era suficiente para levar as pessoas a continuar procurando uma subst√Ęncia ou atividade viciante. Mas pesquisas mais recentes sugerem que a situa√ß√£o √© mais complicada. A dopamina n√£o apenas contribui para a experi√™ncia do prazer, mas tamb√©m desempenha um papel no aprendizado e na mem√≥ria de dois elementos-chave na transi√ß√£o de gostar de algo e se tornar viciado nela.

De acordo com a teoria atual sobre dependência, a dopamina interage com outro neurotransmissor, o glutamato, para assumir o sistema cerebral de aprendizado relacionado a recompensas. Esse sistema tem um papel importante na manutenção da vida, porque liga as atividades necessárias à sobrevivência humana (como comer e sexo) com prazer e recompensa.

O circuito de recompensa no c√©rebro inclui √°reas envolvidas com motiva√ß√£o e mem√≥ria, bem como com prazer. Subst√Ęncias e comportamentos viciantes estimulam o mesmo circuito e sobrecarregam-no.

A exposi√ß√£o repetida a uma subst√Ęncia ou comportamento viciante faz com que as c√©lulas nervosas do n√ļcleo accumbens e o c√≥rtex pr√©-frontal (a √°rea do c√©rebro envolvida no planejamento e na execu√ß√£o de tarefas) se comuniquem de uma maneira que os casais gostem de algo que desejam, por sua vez, levando-nos a v√° atr√°s disso. Ou seja, esse processo nos motiva a agir para procurar a fonte de prazer.

Você tem vício?

Determinar se você tem vício não é completamente direto. E admitir que não é fácil, principalmente por causa do estigma e vergonha associados ao vício. Mas reconhecer o problema é o primeiro passo para a recuperação.

Uma resposta afirmativa a qualquer uma das tr√™s perguntas a seguir sugere que voc√™ pode ter um problema com o v√≠cio e, no m√≠nimo, deve consultar um profissional de sa√ļde para avalia√ß√£o e orienta√ß√£o adicionais.

  • Voc√™ usa mais a subst√Ęncia ou se envolve no comportamento com mais frequ√™ncia do que no passado?
  • Voc√™ tem sintomas de abstin√™ncia quando n√£o possui a subst√Ęncia ou se envolve no comportamento?
  • Voc√™ j√° mentiu para algu√©m sobre o uso da subst√Ęncia ou extens√£o do seu comportamento?

Desenvolvimento de toler√Ęncia

Com o tempo, o c√©rebro se adapta de uma maneira que realmente torna a subst√Ęncia ou atividade procurada menos prazerosa.

Na natureza, as recompensas geralmente vêm apenas com tempo e esforço. Drogas e comportamentos viciantes fornecem um atalho, inundando o cérebro com dopamina e outros neurotransmissores. Nossos cérebros não têm uma maneira fácil de suportar o ataque.

Drogas viciantes, por exemplo, podem liberar de duas a dez vezes a quantidade de dopamina que as recompensas naturais produzem, e elas o fazem de maneira mais rápida e confiável. Em uma pessoa que se torna viciada, os receptores cerebrais ficam sobrecarregados. O cérebro responde produzindo menos dopamina ou eliminando os receptores de dopamina e uma adaptação semelhante a diminuir o volume em um alto-falante quando o ruído se torna muito alto.

Como resultado dessas adapta√ß√Ķes, a dopamina tem menos impacto no centro de recompensas do c√©rebro. As pessoas que desenvolvem um v√≠cio normalmente acham que, com o tempo, a subst√Ęncia desejada n√£o lhes d√° mais prazer. Eles precisam tomar mais para obter a mesma dopamina alta, porque seus c√©rebros adaptaram um efeito conhecido como toler√Ęncia.

A compuls√£o assume

Neste ponto, a compuls√£o assume. O prazer associado a uma droga ou comportamento viciante diminui e, no entanto, a mem√≥ria do efeito desejado e a necessidade de recri√°-lo (o desejo) persistem. √Č como se o mecanismo normal de motiva√ß√£o n√£o estivesse mais funcionando.

O processo de aprendizado mencionado anteriormente tamb√©m entra em jogo. O hipocampo e a am√≠gdala armazenam informa√ß√Ķes sobre sinais ambientais associados √† subst√Ęncia desejada, para que ele possa ser localizado novamente. Essas mem√≥rias ajudam a criar uma resposta condicionada a um desejo intenso sempre que a pessoa encontra essas dicas ambientais.

Os desejos contribuem não apenas para o vício, mas também para recair após uma sobriedade conquistada com muito esforço. Uma pessoa viciada em heroína pode estar em risco de recaída quando vê uma agulha hipodérmica, por exemplo, enquanto outra pessoa pode começar a beber novamente depois de ver uma garrafa de uísque. O aprendizado condicionado ajuda a explicar por que as pessoas que desenvolvem um vício correm o risco de recidiva, mesmo após anos de abstinência.

Recuperação é possível

Não basta dizer não, como sugeriu o slogan dos anos 80. Em vez disso, você pode se proteger (e curar) do vício dizendo sim a outras coisas. Cultive interesses diversos que forneçam significado à sua vida. Entenda que seus problemas geralmente são transitórios e, talvez o mais importante, reconheçam que nem sempre a vida é agradável.

Adaptado com permiss√£o da Harvard Mental Health Letter e Overcoming Addiction: Caminhos para a recupera√ß√£o, um relat√≥rio especial de sa√ļde publicado pela Publica√ß√Ķes de sa√ļde de Harvard.