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Como funciona a terapia de exposição para o TOC

Embora exista uma variedade de terapias comportamentais para o tratamento do TOC, quase todas elas se concentram em expor você às coisas que mais teme, como germes ou pensamentos perturbadores.

Embora as terapias comportamentais possam ser muito eficazes, apenas dois terços dos pacientes concluem o tratamento. Muitas vezes, isso ocorre porque os pacientes não estão dispostos a experimentar o intenso sofrimento que pode acompanhar um exercício de exposição. Além disso, e talvez o mais importante, muitos pacientes não entendem completamente a lógica por trás dos tratamentos baseados em exposição e, portanto, têm problemas em permanecer com ela quando as coisas ficam difíceis. Entender a terapia de exposição pode ajudar a melhorar sua chance de taxa de sucesso.

Habituação: a espinha dorsal da terapia de exposição

Os tratamentos baseados em exposição aproveitam um processo natural chamado habituação. A habituação ocorre quando uma pessoa para de responder ou prestar atenção a um estímulo, como um pensamento, objeto, local, pessoa ou ação, com exposição repetida.

A vida cotidiana é cheia de exemplos de habituação. Por exemplo, quando as pessoas se mudam para um novo bairro pela primeira vez, elas podem ser agravadas pelo barulho de uma estrada movimentada que corre perto de sua casa. No entanto, a cada dia que passa, o ruído da estrada desaparece em segundo plano até que não é mais percebido. Neste exemplo, a pessoa se habituou ao som da estrada.

As terapias comportamentais baseadas em exposição funcionam promovendo habituação a coisas que são temidas, criando oportunidades para desaprender associações perigosas ou ameaçadoras.

A prevenção reforça o medo

Ao mesmo tempo, as terapias baseadas em exposição reduzem a evitação, o que reforça os pensamentos de medo. Isso é importante porque evitar coisas que temos medo envia uma mensagem muito poderosa ao nosso cérebro de que realmente há boas razões para temer essas coisas e que não temos as habilidades necessárias para lidar com elas. Vejamos um exemplo prático para ver como a exposição funciona para promover a habituação.

Um exemplo de prevenção

Imagine que você tem medo de cães. Agora imagine-se na calçada enquanto alguém se aproxima de você com o cachorro. À medida que o cão se aproxima, sua ansiedade começa a aumentar. Se você fugir, sua ansiedade diminuirá imediatamente, mas você estará ensinando a si mesmo que não pode lidar com cães, que os cães angustiados causam intolerância e que evitar é a única maneira de se manter seguro. A evitação o manteria preso com medo de cães para sempre, pois você nunca teria a chance de desaprender esse medo e desafiar essas crenças.

Um exemplo de habituação

Por outro lado, se você não fugir, mas deixar o cão chegar até você, sua ansiedade provavelmente aumentará mais do que você está acostumado, por mais tempo do que você está acostumado. No entanto, com o tempo, e com a possibilidade provável de que o cão não o mordesse, sua ansiedade diminuiria com o processo natural de habituação.

Se você conhecesse esse cachorro na calçada todos os dias durante um mês sem incidentes, seu cérebro continuaria desaprendendo o medo dos cães e seu nível de ansiedade diminuiria. Ao mesmo tempo, que sofrimento você experimentou desapareceria cada vez mais rapidamente. Eventualmente, você não sentiria nenhuma angústia ao encontrar o cachorro. Você pode até gostar de passar um tempo com ele. Em suma, você estaria habituado ao cão.

Uso da habituação e exposição no tratamento do TOC

Os exercícios de exposição em terapia comportamental para o TOC operam com os mesmos princípios que os ilustrados no exemplo acima. Essencialmente, os pacientes são expostos a objetos temidos, como maçaneta da porta contaminada ou pensamentos de medo, como um ente querido morrendo em um acidente de carro, uma e outra vez, até que a ansiedade diminua.

Os pacientes são impedidos de participar de rituais ou compulsões durante a exposição. Os rituais são uma forma de evitar que você desaprenda seu medo e perceba que você pode, de fato, lidar com a ansiedade causada por obsessões. Como você é exposto repetidamente à coisa que tem medo e nenhuma conseqüência negativa ocorre, seu medo começará a desaparecer.

Terapia de exposição requer paciência e coragem

Obviamente, como no exemplo do cão, essas exposições exigem que você tolere sua ansiedade sendo maior do que costumava, por mais tempo do que costumava. No entanto, depois que esse desconforto de curto prazo passar, a longo prazo, seu medo diminuirá e você não precisará mais se envolver em rituais ou evasões que dominam sua vida.

As terapias baseadas em exposição oferecem uma maneira simples e eficaz de reduzir os sintomas do TOC, mas exigem coragem e você precisa estar disposto a dar a eles a chance de trabalhar.