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Como as células cerebrais se comunicam umas com as outras

Pesando apenas três quilos, o cérebro é a parte mais complicada do corpo humano. Como órgão responsável pela inteligência, pensamentos, sensações, memórias, movimento corporal, sentimentos e comportamento, ele tem sido estudado e formulado por séculos. Mas, é a última década de pesquisa que forneceu as contribuições mais significativas para a nossa compreensão de como o cérebro funciona. Mesmo com esses avanços, o que sabemos até agora é provavelmente apenas uma fração do que descobriremos, sem dúvida, no futuro.

Acredita-se que o cérebro humano funcione em um ambiente químico complexo através de vários tipos de neurônios e neurotransmissores. Os neurônios são células cerebrais, numeradas em bilhões, capazes de se comunicar instantaneamente entre si através de mensageiros químicos chamados neurotransmissores. Enquanto vivemos nossas vidas, as células cerebrais estão constantemente recebendo informações sobre nosso ambiente. O cérebro então tenta fazer uma representação interna do nosso mundo externo através de mudanças químicas complexas.

Neurônios (células cerebrais)

O centro do neurônio é chamado de célula corpo ou soma. Ele contém o núcleo, que abriga o ácido desoxirribonucleico (DNA) da célula ou material genético. O DNA da célula define que tipo de célula é e como funcionará.

Em uma extremidade do corpo celular estão as dendritos, que são receptores de informações enviadas por outras células cerebrais (neurônios). O termo dendrito, que vem de um termo latino para árvore, é usado porque os dendritos de um neurônio se assemelham a galhos de árvores.

No outro extremo do corpo celular está o axônio. O axônio é uma fibra tubular longa que se estende para longe do corpo celular. O axônio atua como um condutor de sinais elétricos.

Na base do axônio estão as terminais axônios. Esses terminais contêm vesículas onde mensageiros químicos, também conhecidos como neurotransmissores, são armazenados.

Neurotransmissores (mensageiros químicos)

Acredita-se que o cérebro contenha várias centenas de tipos diferentes de mensageiros químicos (neurotransmissores). Geralmente, esses mensageiros são classificados como excitatórios ou inibitórios. Um mensageiro excitatório estimula a atividade elétrica da célula cerebral, enquanto um mensageiro inibitório acalma essa atividade. A atividade de um neurônio (célula cerebral) é amplamente determinada pelo equilíbrio desses mecanismos excitatórios e inibitórios.

Os cientistas identificaram neurotransmissores específicos que se acredita estarem relacionados a transtornos de ansiedade. Os mensageiros químicos que normalmente são direcionados a medicamentos comumente usados ​​para tratar o transtorno do pânico incluem:

  • Serotonina. Este neurotransmissor desempenha um papel na modulação de uma variedade de funções e sentimentos corporais, incluindo nosso humor. Baixos níveis de serotonina têm sido associados à depressão e ansiedade. Os antidepressivos chamados inibidores seletivos da recaptação da serotonina (ISRS) são considerados os agentes de primeira linha no tratamento do transtorno do pânico. Os ISRS aumentam o nível de serotonina no cérebro, resultando em diminuição da ansiedade e inibição de ataques de pânico.
  • Norepinefrina é um neurotransmissor que se acredita estar associado à resposta ao estresse de luta ou fuga. Contribui para sentimentos de alerta, medo, ansiedade e pânico. Inibidores seletivos da recaptação de serotonina-noradrenalina (SNRIs) e antidepressivos tricíclicos afetam os níveis de serotonina e noradrenalina no cérebro, resultando em um efeito antipânico.
  • Ácido gama-aminobutírico (GABA) é um neurotransmissor inibitório que atua através de um sistema de feedback negativo para bloquear a transmissão de um sinal de uma célula para outra. É importante para equilibrar a excitação no cérebro. Os benzodiazepínicos (medicamentos anti-ansiedade) atuam nos receptores GABA do cérebro, induzindo um estado de relaxamento.

Como neurônios e neurotransmissores trabalham juntos

Quando uma célula cerebral recebe informações sensoriais, dispara um impulso elétrico que viaja pelo axônio até o terminal do axônio, onde são armazenados mensageiros químicos (neurotransmissores). Isso desencadeia a liberação desses mensageiros químicos na fenda sináptica, que é um pequeno espaço entre o neurônio emissor e o neurônio receptor.

À medida que o mensageiro viaja pela fenda sináptica, várias coisas podem acontecer:

  1. O mensageiro pode ser degradado e eliminado de cena por uma enzima antes de atingir seu receptor alvo.
  2. O mensageiro pode ser transportado de volta ao terminal do axônio através de um mecanismo de recaptação e ser desativado ou reciclado para uso futuro.
  3. O mensageiro pode se ligar a um receptor (dendrito) em uma célula vizinha e concluir a entrega de sua mensagem. A mensagem pode ser encaminhada para os dendritos de outras células vizinhas. Mas, se a célula receptora determinar que não são necessários mais neurotransmissores, ela não encaminhará a mensagem. O mensageiro continuará tentando encontrar outro receptor de sua mensagem até que seja desativado ou retornado ao terminal do axônio pelo mecanismo de recaptação.

Para uma função cerebral ideal, os neurotransmissores devem ser cuidadosamente equilibrados e orquestrados. Eles são frequentemente interconectados e dependem um do outro para o funcionamento adequado. Por exemplo, o neurotransmissor GABA, que induz relaxamento, só pode funcionar adequadamente com quantidades adequadas de serotonina. Muitos distúrbios psicológicos, incluindo transtorno do pânico, podem ser resultado de baixa qualidade ou baixa quantidade de certos neurotransmissores ou locais receptores de neurônios, a liberação de muito de um neurotransmissor ou o mau funcionamento dos mecanismos de recaptação do neurônio.